ConsenSys, la « pépinière blockchain » qui cherche à se réinventer

L’ambiance est un peu morose en ce début d’année chez ConsenSys. Depuis quelques semaines, les rumeurs circulent dans les bureaux new yorkais de la jeune pépite spécialisée dans la blockchain. On parle de la suppression de « centaines » d’emplois.

ConsenSys a déjà confirmé en décembre le départ de 13 % d’une partie de ses effectifs. A la louche, cela représente une cinquantaine de personnes. Mais selon nos informations, la start-up qui compte plus de 1.000 employés, devrait aller encore plus loin. En interne, on évoque le chiffre de « plusieurs » centaines de départs.

La cagnotte du fondateur

ConsenSys est à un carrefour de sa jeune histoire. Après avoir connu 18 mois de croissance folle, la « pépinière de la blockchain » basée entre la Suisse (Zoug) et les Etats-Unis doit repenser son business model. La baisse des marchés est passée par là : en 2018, le bitcoin et les autres devises 2.0  ont perdu 75 % de leur valeur.

Cette baisse a considérablement changé la donne. La société, qu’on retrouve sur tous les fronts (partenariat avec l’UE notamment), ne peut plus continuer à financer à tour des bras des projets. « Il faut que ConsenSys devienne une entreprise normale, une entreprise rentable comme les autres », explique un bon connaisseur du secteur.

ConsenSys a connu un succès foudroyant basé sur celui de Joseph Lubin,  son fondateur milliardaire. En 2014, le businessman a créé Ethereum aux côtés de Vitalik Buterin. Et c’est justement pour développer l’écosystème d’Ethereum, un protocole informatique  concurrent du bitcoin, que Lubin a lancé ConsenSys.

La chance du Canadien a été que l’ether – la cryptomonnaie d’Ethereum – a vite décollé. En janvier 2018, l’ether a tutoyé les 1.400 dollars, contre seulement 1,24 dollar lors de son lancement. De quoi permettre à « Jo », devenu milliardaire, d’investir massivement dans ConsenSys. « On s’est vite développé », confirme Ken Timsit, directeur du bureau parisien (50 personnes) lancé en 2018.

Depuis 2017, la société implantée dans des dizaines de pays a embauché près de 1.000 personnes et investi dans plusieurs dizaines de projets. Il ne faut pas oublier que début 2018, Jo Lubin disposait de plus de 5 milliards de dollars. De quoi voir venir.

Objectif de rentabilité

Entre 2014 et 2018, ConsenSys a dépensé 100 millions de dollars par an en moyenne, même si la société refuse de confirmer. Ces fonds ont servi à développer et structurer son activité de conseil aux entreprises et à financer les projets blockchain de la société.

Parmi ces projets, on retrouve des outils comme « Metamask », une extension de navigateur pour gérer ses portefeuilles Ethereum, ou « Infura », un moteur de recherche sur Ethereum. Ce sont les projets phares de la société, des projets « infrastructures », à l’image de projets comme Watson pour IBM ou Azure pour Microsoft.

D’autres projets, les « Spokes », sont ceux encore incubés par Consensys. Ces projets ont été lancés en interne par des salariés de la start-up ou alors attirés par la réputation de Joseph Lubin. A chaque fois, le Canadien et sa garde rapprochée ont pris une part du capital. La plupart du temps majoritaires.

Tout a basculé ces derniers mois. Avec la chute de l’ether, les moyens de Lubin comme ceux de toutes les poches profondes du secteur, se sont considérablement réduits. Le cours de la deuxième cryptomonnaie du marché a été divisé par… 10. Même si la fortune de Lubin ne dépend pas que du niveau de la crypto, une telle baisse a évidemment eu un impact.

« C’était devenu nécessaire de mettre de l’ordre », explique un salarié qui a souhaité garder l’anonymat. Car de nombreux Spokes n’ont pas atteint leurs objectifs de rentabilité dans les temps. Certains comme Civil,  à destination des médias, sont même menacés. Seuls quelques projets sont en mesure de bientôt atteindre leur point d’équilibre.

C’est dans ce contexte que ConsenSys a décidé de rationaliser son activité. Plus question de financer des projets à perte. Tout le monde est concerné, mais l’essentiel des efforts va justement peser sur les Spokes les moins avancés. « L’idée c’est de devenir rentable dans toutes les activités », explique Ken Timsit. Au total, ces Spokes représentent une quarantaine de projets et plus de 500 emplois.

Attirer des investisseurs

« La priorité va être mise sur les Spokes les plus rentables », explique un porteur de projet. Pour ceux qui ne le sont pas, Joseph Lubin va arrêter progressivement les financements, ce qu’il a d’ailleurs déjà commencé à faire. La start-up ne va pas pour autant les « abandonner ». Depuis quelques semaines, elle les aide à retrouver des investisseurs extérieurs.

De son côté, ConsenSys, qui vient de lancer son plan « ConsenSys 2.0 », a encore plein d’autres idées. La rationalisation de ses investissements n’est qu’une mise en bouche. La pépinière veut en effet attirer des investisseurs extérieurs. « Ils sont en train d’embellir la mariée avant l’arrivée de nouveaux investisseurs », explique un bon connaisseur de la société.

Selon nos informations, ConsenSys ne vise pas que des « fonds crypto ». C’est même le contraire. La société privilégierait des gros fonds traditionnels pour investir à la fois dans les Spokes et dans son propre capital, dont la composition précise de l’actionnariat n’est pas publique.

En octobre, le géant américain Fidelity, qui gère 2.600 milliards de dollars d’actifs, a  annoncé qu’il se lançait dans la crypto. D’autres fonds sont également intéressés, aux Etats-Unis et en Asie. « C’est une bonne stratégie pour normaliser Consensys, changer son image et mettre le cap sur la rentabilité », confirme un ancien salarié. Avant une éventuelle introduction en Bourse.

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Raphaël Bloch

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